O primeiro degrau de Ayrton Senna após a vitoriosa carreira no kart foi o automobilismo inglês, mais precisamente a Fórmula Ford 1600, uma categoria já renomada por ser celeiro de novos talentos para a F-1 daquela época.

A primeira corrida de Senna foi em Brands Hatch, no dia 1º de março de 1981. Correndo ainda com um carro defasado (que inclusive era do ano anterior, já que o novo não ficou pronto a tempo), Senna conseguiu uma boa quinta colocação, ficando somente atrás de pilotos com pelo menos um ano de experiência.

No domingo seguinte, Senna foi terceiro em Thruxton e subiu no pódio pela primeira vez em sua iniciante carreira no automobilismo internacional.

A tão sonhada vitória não demoraria a acontecer, é claro: apenas 15 dias depois de sua estreia, em uma prova incrível em Brands Hatch. Dividida em duas baterias, o brasileiro superou o argentino Enrique Mansilla e o mexicano Alfonso Toledano em ambas, abrindo uma margem bem tranquila de nove segundos na grande final.

A coroa de louros da primeira vitória virou uma relíquia. Um troféu raro, guardado até hoje por Ralph Firman, o primeiro chefe de Ayrton Senna, na sede da Van Diemen, em Snetterton, Inglaterra.

Após este pódio de Thruxton e a vitória de Brands Hatch, Senna embalou em mais nove corridas seguidas terminando entre os três primeiros – e nesses nove, foram cinco vitórias! Com esses bons resultados, já abria grande vantagem no campeonato.

Depois da corrida em que sua sequência de pódios foi quebrada, a 13ª de 20 etapas, Da Silva (como ainda era chamado na época pelos jornalistas europeus) continuou implacável. Nas sete últimas provas, foram nada menos do que seis vitórias e um segundo lugar, o que o fez faturar os títulos (Towsend Thoresen e RAC British) com antecedência.

01/03, Brands Hatch: 5º lugar
08/03, Thruxton: 3º lugar
15/03, Brands Hatch: vitória
22/03, Mallory Park: 2º lugar
05/04, Mallory Park, 2º lugar
03/05, Snetterton: 2º lugar
24/05, Oulton Park: vitória
25/05, Mallory Park: vitória
07/06, Snetterton: vitória
21/06, Silverstone: 2º lugar
27/06, Oulton Park: vitória
04/07, Donington Park: vitória
12/07, Brands Hatch: 4º lugar
25/07, Oulton Park: vitória
26/07, Mallory Park: vitória
04/08, Brands Hatch: vitória
09/08, Snetterton: vitória
15/08, Donington Park: vitória
31/08, Thruxton: vitória
27/09, Brands Hatch: 2º lugar

Colocação: Piloto: Pontos:
Equipe Van Diemen
Carro Van Diemen/Ford F80/F81
Total de provas 20
Vitórias 12
Poles 3
Pódios 12
Melhores Voltas 10
Abandonos -
Pontos 218
Classificação no Campeonato 1